Pesawat terbesar di dunia terbang untuk pertama kalinya

Setelah bertahun-tahun berkembang di gurun utara Los Angeles, mega jet bermesin enam dengan sayap selebar lapangan sepak bola Amerika terbang untuk pertama kalinya pada Sabtu pagi.
“Kami akhirnya melakukannya,” tutur CEO Stratolaunch Systems Jean Floyd pada konferensi pers dari hanggar di Mojave Air & Space Port. “Itu adalah momen yang emosional untuk menyaksikan “burung” ini terbang.”
Stratolaunch, perusahaan yang didirikan pada 2011 oleh co-founder Microsoft Paul Allen, melakukan uji terbang pertama dari pesawat terbesar di dunia itu.

“Saya telah membayangkan momen ini selama bertahun-tahun, tetapi saya tidak pernah membayangkannya tanpa Paul berdiri di samping saya,” kata Floyd, seraya menambahkan bahwa dia membisikkan “terima kasih” pribadi kepada Allen ketika pesawat terbang.
Allen meninggal Oktober lalu pada usia 65 tahun akibat komplikasi terkait limfoma non-Hodgkin.
Secara sederhana, pesawat Stratolaunch adalah landasan peluncuran raksasa, yang dirancang untuk meluncurkan satelit ke orbit Bumi yang rendah. Ini bertujuan untuk menawarkan kepada militer, perusahaan swasta dan bahkan NASA sendiri cara yang lebih ekonomis untuk masuk ke ruang angkasa.
Model bisnis perusahaan tersebut menyerukan agar satelit masuk ke ruang angkasa “semudah memesan tiket pesawat.”
Pilot uji coba Evan Thomas menerbangkan jet ke kecepatan sekitar 173 mph, memanjat setinggi 15.000 kaki sebelum kembali dengan lancar dan aman kembali, setelah penerbangan hampir dua setengah jam.
“Sebagian besar, pesawat terbang seperti yang diperkirakan,” kata Thomas, mantan pilot pesawat tempur F-16.
“Secara keseluruhan sangat fantastis. Jujur saya tidak bisa berharap lebih pada penerbangan pertama, terutama pesawat dengan kompleksitas dan keunikan ini.”

Lebar sayap pesawat ini 117 meter – lebih lebar dari pesawat di planet ini. Dari ujung ke ekor, panjangnya 72,5 meter. Beratnya 226 ton. Ini sangat besar, memiliki dua kokpit, satu di setiap badan pesawat (tetapi hanya satu yang digunakan untuk menerbangkan pesawat.)
“Ini pesawat terbesar di dunia. Ini sangat besar, sepertinya tidak bisa terbang,” Jack Beyer, seorang aerospace dan fotografer peluncur untuk NASASpaceFlight.com, mengatakan kepada CNN pada hari Kamis.
Dia senang menyaksikan awal tren peningkatan industri luar angkasa: menggunakan jet untuk meluncurkan satelit.
Lusinan fotografer, blogger industri, dan penggemar ruang angkasa berkumpul minggu ini untuk melihat pesawat kembar yang unik.
“Orang-orang tertarik pada penerbangan pertama Stratolaunch karena mereka ingin melihat masa depan,” kata Beyer. “Itu adalah alasan yang sama mengapa orang-orang mendengarkan setiap tahun untuk menonton intisari Apple. Orang-orang ingin melihat apa yang akan terjadi selanjutnya.”

Sebuah jet, membawa roket, membawa satelit

Begini cara Stratolaunch seharusnya bekerja begitu pesawat diuji dan disertifikasi sepenuhnya: Jet, yang membawa roket bermuatan satelit, akan lepas landas dari Mojave dan naik ke ketinggian 35.000 kaki. Di sana, pilot akan meluncurkan roket dari pesawat pada lintasan menuju ruang angkasa. Pesawat kemudian akan mendarat kembali dengan selamat di Mojave, sementara roket membawa satelit ke orbit mulai dari sekitar 300 mil hingga 1.200 mil di atas Bumi. Roket itu meluncurkan satelit sebelum akhirnya jatuh kembali ke Bumi, terbakar di langit seperti meteor.
Meskipun biaya pesawat belum diumumkan kepada publik, detail lainnya diketahui.
Untuk membuatnya kuat dan ringan, Stratolaunch sebagian besar terbuat dari bahan serat karbon, bukan aluminium. Untuk menghemat uang dalam mendesain mesin baru dan landing gear, jet ini ditenagai oleh enam mesin Pratt & Whitney, yang awalnya dirancang untuk Boeing 747. Roda pendaratannya, yang mencakup 28 roda yang membingungkan, juga pertama kali dirancang untuk 747.

Satelit di orbit Bumi rendah dapat menyediakan komunikasi dan konektivitas internet broadband ke daerah-daerah terpencil di darat. Mereka dapat melakukan pengamatan dan pengawasan Bumi yang berharga. Pasar untuk layanan peluncuran satelit komersial tumbuh pesat dan diperkirakan akan mencapai $ 7 miliar pada tahun 2024, menurut Global Market Insights.
Menempatkan satelit kecil ke luar angkasa melalui pesawat terbang juga menjanjikan lebih murah daripada peluncuran roket tradisional karena itu menghilangkan kebutuhan untuk landasan peluncuran dan semua peralatan dan infrastruktur mahal di sekitar peluncuran roket tradisional.
Ini juga dapat menghemat biaya bahan bakar, karena pesawat membakar lebih sedikit bahan bakar daripada roket tradisional ketika meluncur dari Bumi.
Manfaat lain: Cuaca buruk tidak akan menjadi masalah. Badai dapat menunda peluncuran roket tradisional, tetapi sebuah jet bisa lepas landas dan terbang di atas cuaca buruk – atau di sekitarnya – dan kemudian meluncurkan satelit.
Peluncuran bisa terjadi lebih sering dan dalam kerangka waktu yang lebih cepat. Tidak perlu lagi mengantri untuk pesawat ruang angkasa yang meluncur dari landasan peluncuran terestrial tradisional.

Persaingan dari Richard Branson

Meskipun Stratolaunch hanya terbang sekali, itu sudah menghadapi persaingan dari miliarder Richard Branson dan perusahaan Virgin Orbit-nya. Layanan LauncherOne ingin meluncurkan roket yang membawa satelit ke orbit dari Boeing 747-400 yang sudah disesuaikan – tidak seperti Stratolaunch, Boeing 747-400 adalah pesawat yang sudah terbukti.

Virgin Orbit plans to use a customized Boeing 747-400 to compete with Stratolaunch.
Virgin Orbit berencana untuk melakukan peluncuran pertamanya di Mojave Air & Space Port sekitar “pertengahan tahun ini.”
“Kami sedang dalam perjalanan menuju peluang peluncuran baru untuk satelit kecil yang telah menunggu terlalu lama untuk perjalanan mereka ke ruang angkasa,” kata CEO Virgin Orbit Dan Hart pada hari Rabu dalam sebuah pernyataan.
Virgin Orbit berencana untuk menggunakan Boeing 747-400 versi khusus untuk bersaing dengan Stratolaunch.

Apa berikutnya

Penerbangan pertama Stratolaunch memberi perusahaan satu set lingkaran baru untuk dilompati sebelum dapat memulai melakukan bisnis. Pilot harus melakukan uji terbang jet berkali-kali sebelum dapat diperiksa dan disertifikasi oleh Administrasi Penerbangan Federal.
Jika semua berjalan sesuai rencana, Stratolaunch mengatakan pesawat itu diperkirakan akan meluncurkan satelit pertamanya sekitar tahun depan.

Leave a Reply

Your email address will not be published. Required fields are marked *